Mónica Muquinche tardó solo unos días en llegar a Nueva York después de salir de las tierras altas andinas de Ecuador con su hijo de 10 años.

Voló a la Ciudad de México, tomó un autobús a la frontera con Estados Unidos, cruzó en bote y fue detenida por la Patrulla Fronteriza. Después de una noche bajo custodia en Texas, fue liberada y luego se dirigió a la Gran Manzana.

«Creo que Dios nos protegió», dijo el hombre de 35 años, cuyo marido desapareció el año pasado mientras trataba de hacer el mismo viaje.

Muquinche es parte de un número extraordinario de ecuatorianos que vienen a los Estados Unidos. Superaron a los salvadoreños como la cuarta nacionalidad más grande encontrada por las autoridades estadounidenses en la frontera con México, detrás de mexicanos, guatemaltecos y hondureños. Las autoridades estadounidenses detuvieron a los ecuatorianos 17.314 veces en julio, en comparación con 3.598 veces en enero.

Los de la nación sudamericana fueron la nacionalidad más grande encontrada por los EE. UU. Patrulla Fronteriza en el ajetreado sector de El Paso en julio, incluso más que los mexicanos.

Otras nacionalidades no tradicionales han mostrado grandes aumentos en las llegadas no autorizadas a los Estados Unidos, incluidos brasileños y venezolanos. Pero Ecuador se destaca por su pequeña población, menos de 18 millones de personas.

El aumento, que parece estar arraigado en parte en la pandemia de coronavirus y una política mexicana, también ha llevado a que un número creciente de ecuatorianos desaparezcan a lo largo del peligroso viaje.

La economía de Ecuador había estado luchando durante varios años antes de que COVID-19 la devastara. Cientos de miles perdieron puestos de trabajo, y los funcionarios dijeron que el 70% de las empresas cerraron al menos temporalmente.

Mientras tanto, el gobierno de México anunció en 2018 que los ecuatorianos podían visitar sin visa. Eso dio a aquellos con un pasaporte y un boleto de avión un gran salto hacia la frontera de Estados Unidos una vez que se levantaron las restricciones de viaje pandémicos.

Más de 88.000 ecuatorianos abandonaron su patria para ir a México en el primer semestre de 2021, y más de 54.000 de ellos no han regresado, según datos del gobierno ecuatoriano. Más de 22.000 de esos viajes ocurrieron solo en julio.

«Desde 2018, hemos visto un gran aumento en ecuatorianos que toman la ruta mexicana» en lugar de probar el camino más complicado y peligroso a través de Centroamérica, dijo William Murillo, cofundador del bufete de abogados 1800migrante.com que maneja casos de inmigración.

Aunque los ecuatorianos ya no necesitaban contrabandistas para el viaje hacia el norte, se estaban volviendo en mayor número a contrabandistas que podían llevarlos a través de la propia frontera de Estados Unidos.

Murillo dijo que los contrabandistas «mienten, engañan a la gente. Predijimos que tendríamos muchas muertes y migrantes desaparecidos».

La Cancillería dijo este mes que 54 ecuatorianos han sido reportados como desaparecidos desde principios de 2019 mientras trataban de cruzar la frontera con Estados Unidos. Diecinueve han desaparecido en lo que va del año.

El repentino salto en la migración llevó a México a poner fin a la opción sin visado. A partir del sábado, los ecuatorianos necesitarán una vez más una visa. Funcionarios mexicanos dijeron que el requisito es «una medida provisional que ayudará a asegurar que los ecuatorianos no sean víctimas de las redes de trata de personas».

Murillo dijo que la elección del presidente Joe Biden aumentó la esperanza entre los aspirantes a migrantes porque percibieron que sería más amigable que su predecesor, Donald Trump. Se difundieron rumores falsos sobre las autoridades estadounidenses que permiten a los migrantes cruzar la frontera, dijo el abogado.

Gloria Chávez, jefa del sector de El Paso de la Patrulla Fronteriza, ha dicho que los ecuatorianos no están sujetos a poderes pandémicos que permitan al gobierno expulsar a los migrantes en la frontera por evitar la propagación del coronavirus.

La agencia comenzó a notar el aumento de ecuatorianos el año pasado, dijo.

«Empezamos a ver un aumento lentamente cada semana después de empezar a ver más ecuatorianos entrar en nuestra área. Y así es como empezamos a notar que había una tendencia», dijo Chávez en mayo.

Carlos López, el esposo de Muquinche, era un zapatero que perdió su trabajo a finales de 2019 mientras los disturbios políticos agitaban a Ecuador. En busca de mejores oportunidades, se fue al norte.

Fue detenido y devuelto a México en su primer intento a través de la frontera con Estados Unidos. Muquinche dijo que llamó y le dijo que los socios del contrabandista que había contratado en Ecuador le habían apuntado con armas y lo habían acusado de dar información a los funcionarios fronterizos de Estados Unidos sobre ellos.

Muquinche dejó de recibir las llamadas de su marido en abril de 2020. Presentó una denuncia contra el contrabandista, que fue arrestado en Ecuador pero luego liberado. Muquinche dijo que comenzó a amenazarla, exigiéndole que retirara la denuncia.

Ella ganaba 180 dólares cada dos semanas como zapatero y se sentía abrumada por las amenazas y la deuda contraída para pagar el viaje de López a los EE. UU.

Tenía miedo de venir, dijo. «Ahora, creo que lo peor ha quedado atrás. He aprendido a vivir con este dolor».

Muquinche voló a la Ciudad de México con su hijo, luego tomó autobuses para llegar a Ciudad Miguel Alemán, a través del Río Grande desde Roma, Texas. Cruzaron el río en una pequeña lancha con otros migrantes y fueron detenidos por agentes fronterizos estadounidenses, dijo.

Fue liberada, pero se le ordenó verificar con las autoridades de inmigración, lo que hizo en Nueva York.

Muchos de los ecuatorianos que vienen a Nueva York son de las tierras altas andinas, una tierra de picos volcánicos donde se encuentran la mayoría de los parques nacionales de Ecuador. Muchos son agricultores pobres, con pocas oportunidades para otro empleo.

Aquellos que tratan de llegar a Estados Unidos a menudo se endeudan para pagar los aproximadamente 15.000 dólares por persona que los contrabandistas cobran para llevarlos a través de la frontera. Algunos son secuestrados para pedir rescate por cárteles en el camino, poniendo más costos a sus familias, o enfrentan peligros del duro viaje.

Cristian Lupercio, de 21 años, había sido taxista sin licencia en la ciudad ecuatoriana de Cuenca cuando la pandemia le dejó con pocos clientes. Se dirigió a México con la esperanza de cruzar la frontera de Estados Unidos.

Habló por última vez con su padre, Claudio Lupercio, el Día de Acción de Gracias y luego partió. Claudio Lupercio dijo que aprendió de otros en el viaje que el guía de su hijo se perdió en el desierto y que Cristian se cansó y se quedó atrás.

El anciano Lupercio, carpintero en Long Island, llamó al consulado ecuatoriano en Texas, abogados, hospitales cerca de la frontera y autoridades de inmigración, preguntando por este hijo.

Cuando se difundió la noticia de la desaparición, la gente en Ecuador se puso en contacto con él, diciendo que sabían dónde estaba Cristian. Fue una estafa, dijo.

«Les pagué 2.500 dólares. Estaba tan desesperada que les creí», dijo Lupercio.

Nueva York es el destino estadounidense más popular para los ecuatorianos, con más de 241.000 viviendo en el estado, según el Migration Policy Institute. Los restaurantes ecuatorianos con nombres como «El Sol de Quito» o «El Encebollado de Rossy» son comunes a lo largo de las avenidas en Queens y Brooklyn.

Muchos emigraron después de una crisis económica en su patria a finales de la década de 1990.

Walther Sinche, director de un centro comunitario en Queens llamado Alianza Ecuatoriana Internacional, dijo que entre 10 y 15 ecuatorianos solían presentarse en sus clases sobre regulaciones de seguridad en la industria de la construcción. Ahora, unos 50 asisten, dijo.

«Han estado aquí solo tres días, una semana, un mes», dijo. «Está ocurriendo un éxodo».

Para Muquinche, freír albóndigas de plátano verde y cortar cebolla para un guiso de pescado llamado «encebollado» en el restaurante donde trabaja ayuda a distraerla del recuerdo de la desaparición de su marido.

«Tengo a mi hijo que me necesita», dijo, con los ojos rojos por llorar. «Tengo que avanzar». | Ap